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Una breve historia de la política monetaria

La política monetaria va siempre de la mano de los tipos de interés y de la facilidad de crédito a las empresas y consumidores por parte del sistema bancario. Por lo general, la política monetaria es decidida y ejecutada por los Bancos Centrales a través de diferentes herramientas siendo las más utilizadas, por su eficacia y rápido impacto, los tipos de interés y las reservas bancarias ya que a través de estas dos herramientas se influye directamente en la oferta monetaria.

Durante siglos se utilizaron herramientas más directas basadas en las decisión de acuñar monedas e imprimir billetes para influir en la cantidad de dinero disponible y crear crédito. Actualmente estas herramientas se siguen utilizando pero han quedado relegadas a un segundo plano. Con la creación de redes comerciales internacionales más grandes, se fijaron precios del oro y la plata de forma global y así las divisas de cada país pudieron tener un valor determinado frente a divisas de otras naciones haciendo cada más interesante el uso de los tipos de interés como herramienta de política monetaria.

El primer país en imprimir papel moneda, o billetes, fue China en el siglo VII. Este papel moneda era llamado jlaozi y era derivado de cartas de provisión (cartas reales en las que los súbditos debían entregar determinada mercancía a su portador, por ejemplo las reales provisiones de los Reyes Católicos a Cristóbal Colón para sus viajes). El primer gobierno en utilizar billetes como un medio de pago en circulación predominante fue la dinastía Yuan de China y también fue, probablemente, el primer gobierno en provocar una hiperinflación al imprimir billetes casi sin restricción para financiar sus batallas para conservar su posición en el poder (vea hiperinflación).

Durante este tiempo la política monetaria no estaba separada del poder ejecutivo (gobierno) y era el propio gobierno quién tomaba las decisiones sobre política monetaria. En 1694 se produce un hecho importante en la historia de la política monetaria. En este año se creó el Banco de Inglaterra y entre sus funciones estaba la responsabilidad de imprimir billetes y respaldar su valor con oro físico. Comenzó así el camino a la independencia entre la política monetaria y el poder ejecutivo (aunque no están tan separados como pueda parecer).

Durante el período comprendido entre 1870 y 1920 tuvo lugar la creación de los bancos centrales de forma generalizada en todo el mundo y nacieron los grandes bancos centrales existentes hoy en día, como la Reserva Federal de Estados Unidos que se creó en 1913, propiciado por la industrialización de los países occidentales y el uso del estándar oro (vea el oro, la otra divisa). La política monetaria de los bancos centrales se asoció al mantenimiento del tipo de cambio fijo de la divisa nacional al valor del oro y a comerciar en un rango estrecho con otras divisas respaldadas también en oro.  Para cumplir con este fin, los bancos centrales comenzaron a establecer los intereses que iban a pagar a sus propios prestatarios así como los que iban a cobrar a otros bancos que necesitasen liquidez y recurrieran al Banco Central a pedir crédito ya que esos tipos de interés afectan al tipo de cambio entre divisas. El mantenimiento del estándar oro necesitaba ajustes de los tipos de interés prácticamente cada mes. Quedó plenamente establecido el papel del Banco Central como prestamista de última instancia (para bancos e instituciones, no para los consumidores) y se fue demostrando como los tipos de interés del banco central influían en toda la economía en su conjunto.

En la segunda mitad del siglo XX, la política monetaria más extendida en los países desarrollados se centraba en el crecimiento de la oferta monetaria y su efecto sobre la macroeconomía. Esta era la idea principal de los economistas monetaristas, algunos de los más influyentes fue Milton Friedman, premio Nobel de ciencias económicas en 1976. Friedman llegó a afirmar que los agregados de deuda pública contraída por los gobiernos durante etapas de recesión económica serían financiados por la creación de la misma cantidad de dinero para estimular la economía. Sin embargo, este tipo de política centrada en objetivos de crecimiento de la oferta monetaria ha llevado a resultados no tan satisfactorios en varias ocasiones. Por ejemplo, en 1979 la Reserva Federal de los Estados Unidos se centró en crear y dar salida a más dinero aumentando la oferta monetaria disponible para estimular el crecimiento económico; pero no dio resultado. En la práctica existen complejas relaciones entre la oferta monetaria y otras variables macroeconómicas que hacen esta política poco práctica. El propio Friedman, en una entrevista al Financial Times en el 2003 (citada en Free-market economist Friedman dies aged 94), reconocía que la política monetaria centrada en objetivos de oferta monetaria había producido menos resultados satisfactorios de los que el habría esperado.

En la actualidad la política monetaria tiene en cuenta un amplio abanico de factores y variables, entre los que destacan:

Aunque el estándar oro no sea en la actualidad utilizado por ningún gobierno existen voces partidarias de que se vuelva a implantar. En su defensa critican la falta de una referencia real para determinar el valor del dinero, el alto riesgo de la política monetaria y sus posibles consecuencias para la sociedad y el eterno endeudamiento de los gobiernos. Por su parte, la mayoría de economistas en contra de la vuelta al estándar oro defienden que al hacerlo se limitaría de forma drástica la oferta monetaria disponible y que se dificultarían muchas de las operaciones empresariales, especialmente las internacionales, algunas de ellas realmente complejas. Pero estos argumentos también son puestos en duda tras la crisis mundial del 2008.

Lecturas recomendadas

Si quieres una visión en profundidad de la historia de la política monetaria te recomiendo sin duda la publicación Pillars of Globalization: A history of monetary policy targets, 1797-1997, publicada para la cuarta conferencia del Banco Central Europeo del 2006. Y algo curioso, pero nada profundo, un comic sobre la historia de la política monetaria publicado por la Reserva Federal de Estados Unidos.

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